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Mythologie grecque et romaine

Pierre Commelin
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LES ORIGINES


Le Chaos

      L’état primordial, primitif du monde, c’est le Chaos. C’était, selon les poètes, une matière existant de toute éternité, sous une forme vague, indéfinissable, indescriptible, dans laquelle les principes de tous les êtres particuliers étaient confondus. Le Chaos était en même temps une divinité pour ainsi dire rudimentaire, mais capable de fécondité. Il engendra d’abord la Nuit, et plus tard l’Erèbe.


La Nuit

">      La Nuit, déesse des ténèbres, fille du Chaos, est de fait la plus ancienne des divinités. Certains poètes en font la fille du Ciel et de la Terre ; Hésiode la met au nombre des Titans, et la nomme la mère des dieux, parce qu'on a toujours cru que la nuit et les ténèbres avaient précédé toutes choses. Elle épousa l'Erèbe, son frère, dont elle eut l'Ether et le Jour. Mais elle avait engendré seule, sans le commerce d'aucune divinité, l'inéluctable et inflexible Destin, la Parque noire, la Mort, le Sommeil, la troupe des Songes, Momus, la Misère, les Hespérides, gardiennes des pommes d'or, les impitoyables Parques, la terrible Némésis, la Fraude, la Concupiscence, la triste Vieillesse et la Discorde opiniâtre ; en un mot, tout ce qu'il y a de fâcheux dans la vie passait pour une production de la Nuit. Elle est parfois appelée en grec Euphroné et Eubulie, c'est-à-dire Mère du bon conseil. Les uns plaçaient son empire au nord du Pont-Euxin, dans le pays des Cimmériens ; mais généralement, il est placé vers la partie de l'Espagne nommée Hespérie, c'est-à-dire contrée du Soir, près des colonnes d'Hercule, limites du monde connu des anciens.
      La plupart des peuples de l'Italie regardaient la Nuit comme une déesse ; mais les habitants de Brescia en avaient fait un Dieu, nommé Noctulius ou Nocturnus. La chouette, qu'on voit aux pieds de ce dieu tenant un flambeau renversé qu'il s'efforce d'éteindre, annonce celui qui est l'ennemi du jour.
La Nuit, sculpture moderne      Dans les monuments antiques, on voit la déesse la Nuit tantôt tenant au-dessus de sa tête une draperie volante parsemée d'étoiles, ou avec une draperie bleue et un flambeau renversé ; tantôt figurée par une femme nue avec de longues ailes de chauve-souris et un flambeau à la main. On la représente aussi couronné de pavots et enveloppée d'un grand manteau noir étoilé. Elle est parfois montée sur un char tiré par deux chevaux noirs ou par deux hiboux, et elle tient sur sa tête un grand voile parsemé d'étoiles. Souvent on la place dans le Tartare, entre le Sommeil et la Mort, ses deux enfants. Quelquefois elle est précédée d'un enfant portant un flambeau, image du crépuscule. Les Romains ne lui donnaient pas de char, et la représentaient oisive et endormie.
      Notre gravure, d'après Thorwaldsen, représente la Nuit endormie, s'envolant dans l'espace avec l'Ether et le Jour.


L'Erèbe

      L'Erèbe, fils du Chaos, frère et époux de la Nuit, père de l'Ether et du Jour, fut métamorphosé en fleuve, et précipité dans les Enfers pour avoir secouru les Titans. Il se prend aussi pour une partie de l'Enfer et pour l'Enfer même.
      Par le mot "Ether", les Grecs entendaient les Cieux, distingués des corps lumineux. Jour étant du féminin en grec (Hèméra), on disait que l'Ether et le Jour furent le père et la mère du Ciel. Ces étranges unions signifient seulement que la Nuit était avant la création, que la Terre était perdue dans l'obscurité qui la couvrait, mais que la lumière, perçant à travers l'Ether, avait éclairé l'univers.
      En langage moins mythologique, on peut dire simplement que la Nuit et le Chaos précédèrent la création des cieux et de la lumière.


Eros et Antéros

Eros et Antéros      Si le Chaos, la Nuit, l'Erèbe ont pu s'unir et procréer, c'est par l'intervention d'une puissance divine,éternelle comme les éléments du Chaos lui-même, par l'intervention manifeste d'un dieu qui, sans être, à vrai dire, l'amour, a cependant avec lui quelque conformité.
      En grec, ce dieu antique, ou plutôt antérieur à toute antiquité, s'appelle Eros. C'est lui qui inspire ou produit cette invisible et souvent inexplicable sympathie entre les êtres, pour les unir et en procréer de nouveaux. La puissance d'Eros s'étend au-delà de la nature vivante et animée : elle rapproche, unit, mélange, multiplie, varie les espèces d'animaux, de végétaux, de minéraux, de liquides, de fluides, en un mot de toute la création. Eros est donc le dieu de l'union, de l'affinité universelle : aucun être ne peut se soustraire à son influence ou à sa force : il est invincible.
      Cependant, il a pour adversaire dans le monde divin Antéros, c'est-à-dire l'antipathie, l'aversion. Cette divinité possède tous les attributs contraires à ceux du dieu Eros : elle sépare, désunit, désagrège. Peut-être aussi salutaire qu'Eros, aussi forte et aussi puissante que lui, elle empêche les êtres de nature dissemblable de se confondre : si parfois elle sème autour d'elle la discorde et la haine, si elle nuit à l'affinité des éléments, du moins l'hostilité qu'elle crée entre eux les contient chacun dans des bornes fixes, et ainsi la nature ne peut retomber dans le chaos.


Le Destin

      Le Destin, ou Destinée, est une divinité aveugle, inexorable, issue de la Nuit et du Chaos. Toutes les autres divinités lui étaient soumises. Les cieux, la terre, la mer et les Enfers étaient sous son empire : rien ne pouvait changer ce qu'il avait résolu ; en un mot, le Destin était lui-même cette fatalité suivant laquelle tout arrivait dans le monde. Le plus puissant des dieux, Jupiter, ne peut fléchir le Destin en faveur ni des dieux, ni des hommes.
      Les lois du Destin étaient écrites de toute éternité dans un lieu où les dieux pouvaient les consulter. Ses ministres étaient les trois Parques : elles étaient chargées d'exécuter ses ordres.
      On le représente ayant sous ses pieds le globe de la terre, et tenant dans ses mains l'urne qui renferme le sort des mortels. On lui donne aussi une couronne surmontée d'étoiles et un sceptre, symbole de sa souveraine puissance. Pour faire entendre qu'il ne variait pas, les anciens le figuraient par une roue que fixe une chaîne. Au haut de la roue est une grosse pierre, et au bas deux cornes d'abondance avec des pointes de javelot.
      Dans Homère, la destinée d'Achille et d'Hector est pesée dans la balance de Jupiter, et comme celle du dernier l'emporte, sa mort est arrêtée, et Apollon lui retire l'appui qu'il lui avait accordé jusqu'alors.
      Ce sont les aveugles arrêts du Destin qui ont rendu coupables tant de mortels, malgré leur désir de rester vertueux : dans Eschyle, par exemple, Agamemnon, Clytemnestre, Jocaste, Œdipe, Etéocle, Polynice, etc., ne peuvent se soustraire à leur destinée.
      Les oracles seuls pouvaient entrevoir et révéler ici-bas ce qui était écrit au livre du Destin.


La Terre, en grec Gaïa

      La Terre, mère universelle de tous les êtres, naquit immédiatement après le Chaos. Elle épousa Uranus ou le Ciel, fut mère des dieux et des géants, des biens et des maux, des vertus et des vices. On lui fait aussi épouser le Tartare et le Pont, ou la Mer, qui lui firent produire les monstres que renferment tous les éléments. La Terre est parfois prise pour la Nature. Elle avait plusieurs noms, Titée ou Titéia, Ops, Tellus, Vesta, et même Cybèle.
      L'homme, disait-on, était né de la terre imbibée d'eau et échauffée par les rayons du soleil ; ainsi, sa nature participe de tous les eacute;léments, et, quand il meurt, sa vénérable mère l'ensevelit et le garde dans son sein. Dans la mythologie, il est souvent parlé des enfants de la Terre : en général, lorsqu'on ne connaissait pas l'origine soit d'un homme, soit d'un peuple célèbre, on l'appelait "fils de la Terre".
      Parfois, la Terre est représentée par une figure de femme assise sur un rocher ; les modernes l'allégorisent sous les traits d'une matrone vénérable, assise sur un globe, et qui, couronnée de tours, tient une corne d'abondance remplie de fruits. Quelquefois, elle est couronnée de fleurs, et près d'elle sont le bœuf qui laboure, le mouton qui s'engraisse, et le lion que l'on voit aussi près de Cybèle. Dans un tableau de Lebrun, elle est personnifiée par une femme qui fait jaillir le lait de ses mamelles, en même temps qu'elle se débarrasse de son manteau, d'où un essaim d'oiseaux se répand dans les airs.


Tellus

      Tellus, déesse de la Terre, souvent prise pour la Terre même, est appelée par les poètes la Mère des dieux. Elle représente le sol fertile, et aussi le fondement sur lequel reposent les éléments qui s’engendrent les uns des autres. On la faisait femme du Soleil ou du Ciel, parce que c’est à l’un et à l’autre qu’elle doit sa fertilité. On la représentait comme une femme corpulente avec quantité de mammelles. Souvent elle est, ainsi que la Terre, confondue avec Cybèle. Avant qu’Apollon fût en possession de l’oracle de Delphes, c’était Tellus qui y rendait ses oracles ; elle les prononçait elle-même ; mais elle était de moitié en tout avec Neptune. Par la suite, Tellus céda tous ses droits à Thémis, et celle-ci à Apollon.


Uranus ou Cælus, en grec Ouranos

      Uranus ou Cælus, le Ciel, était fils d’Éther et du Jour. Selon Hésiode, Uranus était plutôt fils d’Éther et de la Terre. Quoi qu’il en soit, il épousa Titéia ou Titée, c’est-à-dire encore la Terre ou Vesta qui, dans ce cas, doit être distinguée de la Vesta, déesse du feu et de la virginité. On dit qu’Uranus eut quarante-cinq enfants de plusieurs femmes, mais qu’il en eut entre autres dix-huit de Titéia dont les principaux furent Titan, Saturne, Océanus. Ceux-ci se révoltèrent contre leur père, et le mirent hors d’état d’avoir des enfants. Uranus mourut ou de chagrin ou de la mutilation dont il avait été victime.

      Ce qui caractérise les divinités des premiers âges mythologiques, c’est un brutal égoïsme joint à une impitoyable cruauté. Uranus prenait en aversion tous ses enfants : dès leur naissance, il les renfermait dans un abîme, et ne leur laissait pas voir le jour. Ce fut là le motif de leur révolte. Saturne, qui succéda à son père Uranus, montra la même cruauté que lui.


Titée ou Titéia

      Titée ou Titéia, ou encore l’antique Vesta, femme d’Uranus, fut la mère des Titans, nom qui signifie fils de Titée ou de la Terre. Outre Titan proprement dit, Saturne et Océanus, elle eut pour enfants Hypérion, Japet, Thia, Rhéa ou Cybèle, Thémis, Mnémosyne, Phébée, Thétis, Brontès, Stéropé, Argé, Cottus, Briarée, Gygès. Elle eut aussi du Tartare le géant Typhée qui se distingua dans la guerre contre les dieux.


Saturne, en grec Cronos

      Fils puîné d'Uranus et de l'antique Vesta, ou du Ciel et de la Terre, Saturne, après avoir détrôné son père, obtint de son frère aîné Titan la faveur de régner à sa place. Titan toutefois y mit une condition, c'est que Saturne ferait périr toute sa postérité mâle, afin que la succession au trône fût réservée aux propres fils de Titan. Saturne épousa Rhéa, dont il eut plusieurs fils qu'il dévora avidement, ainsi qu'il en était convenu avec son frère. Sachant d'ailleurs qu'un jour, il serait lui aussi renversé du trône par un de ses fils, il exigeait de son épouse qu'elle lui livrât les nouveau-nés. Cependant, Rhéa parvint à sauver Jupiter. Celui-ci, étant devenu grand, fit la guerre à son père, le vainquit, et, après l'avoir traité comme Uranus avait été traité par ses fils, il le chassa du ciel. Ainsi la dynastie de Saturne se continua au détriment de celle de Titan.
      Saturne eut trois fils de Rhéa, qui parvint à les sauver avec la même adresse : Jupiter, Neptune et Pluton, et une fille, Junon, sœur jumelle et épouse de Jupiter. Quelques-uns y ajoutent Vesta, déesse du feu, et Cérès, déesse des moissons. Il eut en outre un grand nombre d'enfants de plusieurs autres femmes, comme le centaure Chiron de la nymphe Philyre, etc.
      On dit que Saturne, détrôné par son fils Jupiter, et réduit à la condition de simple mortel, vint se réfugier en Italie, dans le Latium, y rassembla les hommes féroces, épars dans les montagnes, et leur donna des lois. Son règne fut l'âge d'or, ses paisibles sujets étant gouvernés avec douceur. L'égalité des conditions fut rétablie ; aucun homme n'était au service d'un autre ; personne ne possédait rien en propre ; toutes choses étaient communes, comme si tous n'eussent eu qu'un même héritage. C'était pour rappeler la mémoire de cet âge heureux qu'on célébrait à Rome les Saturnales.
      Ces fêtes, dont l'institution remontait dans le passé bien au-delà de la fondation de la ville, consistaient principalement à représenter l'égalité qui régnait primitivement parmi les hommes. Elles commençaient le 16 décembre de chaque année : d'abord elles ne durèrent qu'un jour, mais l'empereur Auguste ordonna qu'elles se célèbrent pendant trois jours, auxquels plus tard Caligula ajouta un quatrième. Pendant ces fêtes, on suspendait la puissance des maîtres sur leurs esclaves, et ceux-ci avaient le droit de parler et d'agir en toute liberté. Tout ne respirait alors que le plaisir et la joie : les tribunaux et les écoles étaient en vacances ; il n'était permis ni d'entreprendre aucune guerre, ni d'exécuter un criminel, ni d'exercer d'autre art que celui de la cuisine ; on s'envoyait des présents, et l'on se donnait de somptueux repas. De plus, tous les habitants de la ville cessaient leurs travaux : la population se portait en masse vers le mont Aventin, comme pour y prendre l'air de la campagne. Les esclaves pouvaient critiquer les défauts de leurs maîtres, jouer contre eux, et ceux-ci les servaient à table, sans compter les plats et les morceaux.
      En grec, Saturne est désigné sous le nom de Cronos, c'est-à-dire le Temps. L'allégorie est transparente dans cette fable de Saturne. Ce dieu qui dévore ses enfants n'est, dit Cicéron, que le Temps lui-même, le Temps insatiable d'années, et qui consume toutes celles qui s'écoulent. Afin de le contenir, Jupiter l'a enchaîné, c'est-à-dire l'a soumis au cours des astres qui sont comme ses liens.
      Les Carthaginois offraient à Saturne des sacrifices humains : ses victimes étaient des enfants nouveau-nés. A ces sacrifices, le jeu des flûtes et des tympanons ou tambours faisait un si grand bruit que les cris de l'enfant immolé ne pouvaient être entendus.
      A Rome, le temple que ce dieu avait sur le penchant du Capitole fut dépositaire du trésor public, par la raison que, du temps de Saturne, c'est-à-dire durant l'âge d'or, il ne se commettait aucun vol. Sa statue était attachée avec des chaînes qu'on ne lui ôtait qu'au mois de décembre, époque des Saturnales.
      Saturne était communément représenté comme un vieillard courbé sous le poids des années, tenant une faux à la main pour marquer qu'il préside au temps. Sur beaucoup de monuments, il est représenté avec un voile, sans doute parce que les temps sont obscurs et couverts d'un voile impénétrable.
      Saturne ayant le globe sur la tête est considéré comme étant la planète de ce nom. Une gravure, dite étrusque, le représente ailé, avec sa faux posée sur un globe ; c'est ainsi que nous représentons toujours le Temps.
      Le jour de Saturne est celui que nous nommons samedi (Saturni dies).


Rhéa ou Cybèle

Rhéa / Cybèle      Saturne, quoique père des trois principaux dieux, Jupiter, Neptune et Pluton, n'a point eu le titre de père des dieux chez les poètes, peut-être à cause de la cruauté qu'il exerça envers ses enfants ; au lieu que Rhéa, son épouse, était appelée la mère des dieux, la Grande Mère, et était honorée sous ce nom.
      Les différents noms par lesquels on désigne la mère de Jupiter exprimaient sans doute des attributs différents de la même personne. En réalité, cette déesse, de quelque nom qu'on la désigne, c'est toujours la Terre, mère commune de tous les êtres. Rhéa ou Cybèle était fille de Titée et du Ciel, s'ur des Titans, femme de Saturne.
      Les fables de Rhéa et de Cybèle se confondent. Dans les poètes, il y a même souvent confusion entre ces deux déesses et l'antique Vesta, femme d'Uranus. Cependant, c’est le nom de Cybèle qui, dans les cérémonies du culte et les croyances religieuses des peuples, semble avoir été le plus généralement en honneur. Voici ce qu'on racontait de Cybèle.
      Fille du Ciel et de la Terre et, par suite, la Terre elle-même, Cybèle, femme de Saturne, était appelée la Bonne déesse, la Mère des dieux, comme étant mère de Jupiter, de Junon, de Neptune, de Pluton et de la plupart des dieux du premier ordre. Aussitôt après sa naissance, sa mère l'exposa dans une forêt où des bêtes sauvages prirent soin d'elle et la nourrirent. Elle s'éprit d’amour pour Atys, jeune et beau Phrygien auquel elle confia le soin de son culte, à condition qu’il ne violerait pas son vœu de chasteté. Atys oublia son serment en épousant la nymphe Sangaride, et Cybèle l’en punit dans la personne de sa rivale qu’elle fit périr. Atys en éprouva un violent chagrin. Dans un accès de frénésie, l’infortuné se mutila lui même ; et il était sur le point de se pendre, lorsque, touchée d’une compassion tardive, elle le changea en pin.
      Le culte de Cybèle devint célèbre dans la Phrygie, d’où il fut porté en Crète. Il fut introduit à Rome à l’époque de la deuxième guerre punique. Le simulacre de la Bonne déesse, grosse pierre longtemps conservée à Pessinunte, fut placé dans le temple de la Victoire sur le mont Palatin. Il devint un des gages de la stabilité de l’empire, et une fête fut instituée, avec des combats simulés, en l’honneur de Cybèle. Ses mystères, aussi licencieux que ceux de Bacchus, étaient célébrés avec un bruit confus de hautbois et de cymbales : les sacrificateurs poussaient des hurlements.
      On lui offrait en sacrifice une truie, à cause de sa fertilité, un taureau ou une chèvre, et les prêtres sacrifiaient ces victimes, assis, touchant la terre avec la main. Le buis et le pin lui étaient consacrés, le premier parce que c'était le bois dont on faisait les flûtes, instruments employés dans ses fêtes, et le second à cause du malheureux Atys qu'elle avait passionnément aimé. Ses prêtres étaient les Cabires, les Corybantes, les Curètes, les Dactyles du mont Ida, les Galles, les Semivirs et les Telchines, qui, tous, en général, étaient eunuques, en souvenir d'Atys.
      On représentait Cybèle sous les traits et avec la prestance d'une femme robuste. Elle portait une couronne de chêne, arbre qui avait nourri les premiers hommes. Les tours dont sa tête est ceinte indiquent les villes qui sont sous sa protection ; et la clé qu'elle tient à la main désigne les trésors que le sein de la terre renferme en hiver, et qu'il donne en eacute;té. Elle est portée sur un char traîné par des lions. Son char est le symbole de la terre qui se balance et roule dans l'espace ; les lions indiquent qu'il n'y a rien de si farouche qui ne soit apprivoisé par la tendresse maternelle, ou plutôt qu'il n'y a pas de sol si rebelle qui ne soit fécondé par l'industrie. Ses vêtements sont bigarrés, mais surtout verts, allusion à la parure de la terre. Le tambour près d'elle figure le globe du monde ; les cymbales, les gestes violents de ses prêtres indiquent l'activité des laboureurs et le bruit des instruments de l'agriculture.
      Quelques poètes ont supposé que Cybèle était la fille de Méon et de Dindyme, l'un roi, l'autre reine de Phrygie. Son père, s'étant aperçu qu'elle aimait Atys, fit mourir son amant et ses femmes, et jeter leurs corps à la voirie. Cybèle en resta inconsolable.


Ops

      Ops, la même que Cybèle et Rhéa ou encore la Terre, est représentée comme une matrone vénérable qui tend la main droite pour offrir son secours, et qui, de la gauche, donne du pain au pauvre. On la regardait aussi comme la déesse des richesses. Son nom signifie secours, aide, assistance.
      Il n'y a pas lieu de s'étonner de voir la Terre si souvent personnifiée sous des dénominations différentes. Source intarissable de richesses, mère féconde de tous biens, elle s'offrait à l'adoration des peuples sous des aspects divers selon le climat ou la contrée : de là ses légendes multiples et ses innombrables attributs.




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